复苏的爱立信:它是当下所有通信商的影子对手

复苏的爱立信:它是当下所有通信商的影子对手
2019年10月17日 21:34 制造界网

来源/冯仑风马牛(ID:fengluntalk)

作者/风马牛

封面/图虫创意

有人说,5G的故事一开始,就是一场中欧争霸赛。头部玩家有4个,华为、中兴、诺基亚和爱立信,旁边还有三星跃跃欲试却不得其门。华为和中兴,大家都很熟悉,诺基亚曾是很多人的手机启蒙者,虽然在智能手机时代突然败落,但瘦死的骆驼比马大,重回通信赛场也不足为奇,唯独爱立信有些面生。

在功能机时代,爱立信曾联合索尼,想围堵诺基亚,二者明争暗斗,最终却被苹果和谷歌一锅端了。此后诺基亚手机部门卖身微软,爱立信深陷亏损泥淖,这两个来自北欧的难兄难弟各自猫冬。

这一次,爱立信为什么能在5G盛宴里分得一杯羹呢?

爱立信曾有一个外号,“诺基亚的影子敌人”。事实上,当爱立信穿梭在热带雨林和宫殿楼宇之间架设电话系统的时候,诺基亚还蜗居在芬兰的诺基亚河畔,折腾着橡胶、木材和卫生纸呢。

1878年,瑞典人拉斯·马格努斯·爱立信造出了自己的第一部电话,由此带领爱立信公司走进了人类通信史。不过,正如瑞典这个名字是从荷兰语中借来的一样,爱立信的第一部电话,也是从别的公司技术中“借”来的。

此前,拉斯·马格努斯·爱立信只是一个匠人,一边做着乐器,一边修理电报机。这一年,当地电信商委托他,调校一批美国进口的贝尔公司的电话,他受此启发,自费购进了德国西门子的电话,几经研究,终于自己琢磨出了生产电话的技术。

令拉斯·马格努斯·爱立信尴尬的是,当时贝尔公司买下了瑞典首都最大的电话网络,垄断了首都市场,他的电话做出来也无处可卖,只能卖到市郊和其它国家。误打误撞,爱立信还没在本地做成生意,就先成了一个做出口贸易的公司。

虽然入门技术是“借鉴”而来的,但作为一个匠人,拉斯·马格努斯·爱立信还是对技术非常执着。做好电话不算完,为了能保证电话正常使用,爱立信立马开始研究怎么让多台电话同时接通,很快就弄出了多交换台手摇发动机。这种对技术的痴迷为爱立信赢得了很多市场。

1892年,爱立信成为第一个进入中国的外国通信公司,为中国提供了2000部长得很像咖啡研磨机的电话。不久,挪威、俄罗斯也纷纷用上了爱立信的电话。就连瑞典本土,也有电信公司嫌贝尔公司售价太高,找来与爱立信合作,重建了一个电话网络。

做得了乐器,也做得了电话的拉斯·马格努斯·爱立信

当爱立信迈进20世纪时,公司已经在全球拥有了1000多名员工,生产了50000部电话,成为全球最大的电信公司之一。1916年,爱立信在天寒地冻的莫斯科,架设了一个能同时接驳60000台电话的交换机,这在历史上绝无仅有。在这样的技术对照下,昔日的老大哥贝尔公司黯然失色。

在整个20世纪上半叶,无数企业因为两次世界大战而陷入危机,甚至破产,但令人称奇的是,爱立信不仅毫发无损,甚至在战争结束之后,无需营销,通信订单便滚滚而来。

造成这种奇特现象的原因有二,其一,瑞典作为中立国,在战争中毫发无伤,其二,爱立信除了技术出名,更出名的是它选择客户的标准。有一位爱立信高管曾感叹过,“我们好像只有76个客户,但这些客户全都是一个个的国家。”作为提供基础电信服务的公司,爱立信抓牢了大客户,当这些国家摆脱战争、重建家园时,自然接到了无数订单。

早期爱立信接线员

不过,自成立以来一直顺风顺水的爱立信,却在北欧邻居那里碰上了钉子。

1973年,摩托罗拉推出了世界上第一款便携移动电话的原型机Dyna TAC,这款手机的鼻祖重约一公斤,相当于半块板砖。这半块板砖的威力不仅在于防身,更在于打破原本的室内和车载便携电话市场,堆砌出一个完全不同的无线通信市场。

12年后,摩托罗拉推出首款商用便携式移动电话Motorola Dyna TAC 8000 X,售价3995美元,通信费用另算。来自芬兰的诺基亚闻风而动,1992年,推出首款量产GSM手机Nokia 1011。

相比之下,尽管提前一年,爱立信便已经推出了GSM手机,但这种创新却显得“为了创新而创新”,全公司上下仍然心系电话系统,这款GSM手机像是一张自我证明的奖状,贴在门面上,倨傲地将GSM手机商用的先机拒之门外。

从1991年到2000年,全球移动电话的用户数量从6200万猛增到4.02亿。等到爱立信终于愿意分出精力进入手机市场,诺基亚已经用清汤寡水的直板手机,在全球市场四处出击。

这一次被诺基亚盯上的,不是老家欧洲大陆,也不是摩托罗拉的大本营美国,而是爱立信100年前就已经标记的中国市场。诺基亚并不愿意和爱立信正面交锋,和爱立信喜欢抓牢大客户不同,诺基亚走的是“群众路线”,从芬兰讲究实用的群众中来,到中国渴望新时代的群众中去。

在新世纪的钟声敲响前,中国手机市场群雄逐鹿,破釜沉舟的诺基亚、坚持格调的摩托罗拉、犹犹豫豫的爱立信三方混战,华强北和一干国产手机品牌悄然崛起。短短几年内,手机价格腰斩,普及型手机降价多达4000元。

1998年,硝烟散去,中国一跃成为继美、日之后的世界第三大移动电话国家,诺基亚拿下了中国市场这张护身符,从此进入长达14年全球销量第一的巅峰时期。

这时的爱立信,尽管拿下了一部分3G移动通信系统的市场份额,却在手机市场份额从18%降到5%,犹犹豫豫,失了成为手机巨头的先机。

爱立信和诺基亚的故事是北欧五国相爱相杀的缩影

21世纪的头10年,爱立信与诺基亚的地位几经调转。

诺基亚原本在1990年濒临破产,却因孤注一掷押中手机市场而翻身,相对应地,爱立信失去了手机市场的先机,只好和索尼合伙,成立索尼爱立信品牌重新杀回手机市场。另一方面,全球IT泡沫破裂,通信业滑入低谷,爱立信引以为傲的传统业务也陷入困境。

但很快,苹果推出了iphone 3G,iOS 2x 版正式提供全球语言,谷歌紧随其后,推出开源系统安卓,开启智能手机围剿功能机的时代。这又是一个来自域外者的挑战。虽然早前爱立信已经拿出了智能手机鼻祖,能运行塞班系统的爱立信R380,但和之前面对功能机的挑战一样,爱立信再次因为犹豫不决的态度失败了。

2012年,爱立信把索尼-爱立信品牌的股份悉数卖给索尼,彻底退出手机市场,专注于3G和4G LTE网络运营服务。也是在这一年,诺基亚失去了全球手机市场份额第一的荣誉,大厦之倾,也只在倏忽间。

与面对新产品的犹豫不决相比,爱立信对技术的热情倒是一如既往。虽然在手机市场败北,但爱立信仍然拥有着全球40%的3G WCDMA市场份额,在制定4G LTE标准时,爱立信也是主要的制定者之一。

2007年,土耳其数学教授Erdal Arıkan发表了一篇论文,提及5G的技术来源,此后各大通信设备商穷尽心力,都试图跑到世界的最前列。爱立信也不外如是,2014年,爱立信率先推出全球首台5G移动终端原型。2017年,爱立信又推出了自己的5G平台。

中间为 Erdal Arıkan

到目前为止,在全球率先投入运营的35张5G商用网络中,爱立信已经为其中21张提供了设备,其中包括和韩国电信的合作、在弗劳恩霍夫研究所降低生产中的技术延迟,以及在2019年卡塔尔阿米尔杯足球联赛中的应用,可以说5G在工业、生活、娱乐方面的应用,爱立信都已经亮出了漂亮的答卷。

今年6月,爱立信曾发布过一份报告,称等到2024年底,全球5G用户数量将达到19亿,其中35%的流量将由5G网络承载,该技术将覆盖全球65%的人口。

5G的万亿级市场,媒体已渲染许久了,和大家的热情期待一样,爱立信也把5G作为当下的重中之重。以往两次错失良机,这一次,爱立信学乖了。

9月17日,爱立信耗时18个月改造的南京移动通信工厂投入运行。在这座新工厂里,爱立信安装了首条模块化设计的5G无线自动装配线,以及使用蜂窝物联网技术的自动报警系统,力求秀出自己在“5G+AI+物联网”领域的肌肉。

爱立信已经“俘获”的各国运营商

如此雄心勃勃之下,也藏着爱立信孤注一掷的决然:今年第2季度,爱立信营收548亿瑞典克朗(约400.5亿人民币),净利润18亿瑞典克朗(约13.2亿人民币),要知道,去年同期为净亏损18亿瑞典克朗。从净亏损18亿到净利润18亿,不止是大规模裁员调整架构的功劳,更多的是在5G商用元年,对往期投资的回报。

不过,爱立信的考验远远没有结束。在全球市场上,爱立信的优势地区仅有北美,尤其是美国,而在广大的欧洲、中东和非洲市场,爱立信的优势远远不及诺基亚、华为和中兴。

另外,由于参与了4G标准的制定,爱立信的5G技术难免对4G有路径依赖,更看重从4G到5G的过渡。爱立信本来在中国的4G就处于劣势,相对于在5G技术上另起炉灶的本土友商,爱立信在中国的5G市场也难免受限。

5G的重要性已经被科普太多了,这种高速度、大容量、低时延的数据传输,不仅仅是能让大家云游戏、云视频,更重要的是,它激活了企业级市场,为“AI+物联网”提供了可能。

正如爱立信自己所介绍的那样,在弗劳恩霍夫研究所,5G能让喷气发动机里的叶片制造延迟低于1毫秒,仅仅这毫秒之差,每年就能节省3000万到4000万欧元的不良品成本。

不论爱立信能在这场5G盛宴中抢到几分,在此前改变整个世界的百年通信风云里,它都是当之无愧的头号玩家。从1876年到2019年,从电报、电话到手机,爱立信经历了通信业从1G到5G的发展历程,与其说它是诺基亚的“影子敌人”,倒不如说,它是当下所有通信商的影子对手。

以史为鉴,可以知兴替,时而看看影子,也能让人生出“没有什么不可替代”的危机感。有的人缺的是一口气,而有的公司,缺的就是危机感。

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